Le président américain Joe Biden a déclaré le 19 janvier 2022 qu’il pensait que la Russie envahirait l’Ukraine et a averti le président russe Vladimir Poutine qu’il « regretterait de l’avoir fait » après des mois de tension croissante.

On estime que la Russie a amassé 100 000 soldats le long de sa frontière avec l’Ukraine ces derniers mois.

À la mi-janvier, la Russie a commencé à déplacer des troupes en Biélorussie, un pays frontalier de la Russie et de l’Ukraine, pour se préparer à des exercices militaires conjoints en février.

Poutine a fait plusieurs demandes de sécurité aux États-Unis avant de retirer ses forces militaires. La liste de Poutine comprend une interdiction pour l’Ukraine de rejoindre l’OTAN et l’acceptation que l’OTAN retire ses troupes et ses armes d’une grande partie de l’Europe de l’Est.

Il existe un précédent pour prendre la menace au sérieux : Poutine a déjà annexé la partie ukrainienne de la Crimée en 2014.

L’histoire complexe de l’Ukraine offre une fenêtre sur la nation complexe qu’elle est aujourd’hui et pourquoi elle est continuellement menacée. En tant qu’expert de l’Europe de l’Est, je souligne cinq points clés à considérer.

Que faut-il savoir sur les relations des Ukrainiens avec la Russie ?
L’Ukraine est devenue indépendante il y a 30 ans, après la chute de l’Union soviétique. Depuis lors, il a lutté pour combattre la corruption et surmonter de profondes divisions internes.

La région occidentale de l’Ukraine était favorable à l’intégration avec l’Europe occidentale. La partie orientale du pays, quant à elle, était favorable à un rapprochement avec la Russie.

Les tensions entre la Russie et l’Ukraine ont atteint leur paroxysme en février 2014, lorsque des manifestants violents ont renversé le président ukrainien pro-russe, Viktor Ianoukovitch, dans ce qui est maintenant connu sous le nom de Révolution de la dignité.

Dans le même temps, la Russie a annexé de force la Crimée. L’Ukraine était dans une position vulnérable pour l’autodéfense, avec un gouvernement intérimaire et une armée non préparée.

Poutine a immédiatement attaqué la région du Donbass dans l’Est de l’Ukraine. Le conflit armé entre les forces gouvernementales ukrainiennes et les séparatistes soutenus par la Russie a fait plus de 14 000 morts.

Contrairement à sa réponse à la Crimée, la Russie continue de nier officiellement son implication dans le conflit du Donbass.

Que veulent les Ukrainiens ?
L’agression militaire de la Russie dans le Donbass et l’annexion de la Crimée ont galvanisé le soutien public aux tendances occidentales de l’Ukraine.

Le gouvernement ukrainien a déclaré qu’il demanderait à rejoindre l’Union Européenne en 2024, et il a également l’ambition de rejoindre l’OTAN.

Le président ukrainien Volodymyr Zelensky, arrivé au pouvoir en 2019, a fait campagne sur une plate-forme de lutte contre la corruption, le renouveau économique et la paix dans la région du Donbass.

En septembre 2021, 81 % des Ukrainiens disaient avoir une opinion négative de Poutine, selon le site d’information ukrainien RBC-Ukraine. Seuls 15% des Ukrainiens interrogés déclarent avoir une perception positive du dirigeant russe.

Pourquoi Poutine menace-t-il d’envahir l’Ukraine ?
La décision de Poutine de lancer un renforcement militaire dans toute l’Ukraine est associée à un sentiment d’impunité. Poutine a également de l’expérience dans les relations avec les politiciens occidentaux qui défendent les intérêts russes et s’engagent auprès des entreprises russes une fois qu’ils quittent leurs fonctions.

Les pays occidentaux ont imposé des sanctions principalement symboliques à la Russie pour son ingérence dans l’élection présidentielle américaine de 2020 et pour une cyberattaque massive contre quelque 18 000 personnes travaillant pour des entreprises américaines et le gouvernement américain, entre autres transgressions.

Sans répercussions, Poutine a approuvé la répression brutale du président biélorusse Alexandre Loukachenko contre les manifestations de masse dans la capitale Minsk.

À plusieurs reprises, Poutine a vu d’éminents politiciens occidentaux s’aligner sur la Russie. Ces alliances pourraient empêcher les pays occidentaux de forger un front uni contre Poutine.

L’ancien chancelier allemand Gerhard Schroeder, par exemple, a préconisé une coopération stratégique entre l’Europe et la Russie pendant son mandat. Par la suite, il a rejoint la compagnie pétrolière russe Rosneft en tant que président en 2017.

Parmi les autres politiciens européens de haut niveau qui ont promu une position douce envers la Russie pendant leur mandat, citons l’ancien Premier ministre français François Fillon et l’ancienne ministre autrichienne des Affaires étrangères Karin Kneissl. Tous deux ont rejoint les conseils d’administration d’entreprises publiques russes après avoir quitté leurs fonctions.

Quel est l’objectif de Poutine ?
Poutine considère l’Ukraine comme faisant partie de la « sphère d’influence » de la Russie, un territoire plutôt qu’un État indépendant. Ce sentiment d’appropriation a conduit le Kremlin à tenter de bloquer l’entrée de l’Ukraine dans l’UE et l’OTAN.

En janvier 2021, la Russie a connu l’une de ses plus grandes manifestations antigouvernementales depuis des années. Des dizaines de milliers de Russes ont manifesté pour soutenir le chef de l’opposition politique Alexei Navalny, après son arrestation en Russie. Navalny était récemment revenu d’Allemagne, où il avait été soigné pour avoir été empoisonné par le gouvernement russe.

Poutine utilise également l’Ukraine comme levier pour que les puissances occidentales lèvent leurs sanctions. Actuellement, les États-Unis ont mis en place diverses sanctions politiques et financières contre la Russie, ainsi que contre des alliés et partenaires commerciaux potentiels de la Russie.

Une attaque russe contre l’Ukraine pourrait conduire à davantage de pourparlers diplomatiques qui pourraient conduire à des concessions sur ces sanctions.

Les coûts pour la Russie d’une attaque contre l’Ukraine dépasseraient largement les avantages.

Bien qu’une invasion à grande échelle de l’Ukraine soit peu probable, Poutine pourrait reprendre les combats entre l’armée ukrainienne et les séparatistes soutenus par la Russie dans l’est de l’Ukraine.

Pourquoi les États-Unis voudraient-ils s’impliquer dans ce conflit ?
Avec son annexion de la Crimée et son soutien au conflit du Donbass, la Russie a violé les garanties de sécurité du mémorandum de Budapest pour l’Ukraine, un accord de 1994 entre les États-Unis, le Royaume-Uni et la Russie qui vise à protéger la souveraineté de l’Ukraine en échange de son engagement à renoncer à son arsenal nucléaire.

Les menaces de Poutine contre l’Ukraine surviennent alors qu’il déplace les forces russes en Biélorussie, soulevant également des questions sur les projets du Kremlin d’envahir d’autres pays voisins.

Le soutien militaire à l’Ukraine et les sanctions politiques et économiques sont des moyens par lesquels les États-Unis peuvent faire comprendre à Moscou que leur ingérence dans un pays indépendant aura des conséquences. Le risque, en outre, est que le Kremlin entreprenne d’autres actions militaires et politiques qui menacent davantage la sécurité et la stabilité européennes.

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